Muzeul din Arad a fost deschis in 1893 ca expozitie de relicve al revolutiei pasoptiste, etalata in holul de la etajul II al Teatrului de Stat. Doua decenii mai tarziu, muzeul a fost mutat in noul construitul Palat Cultural (1913), alaturi de filarmonica si biblioteca orasului. Aici au fost amenajate, alaturi de vechea expozitie de relicve, sali de expunere pentru colectia de arheologie si istorie medievala precum si o galerie de arta europeana. In perioada interbelica, au fost adaugate o expozitie de etnografie si doua camere memoriale dedicate oamenilor politici aradeni Vasile Goldis si Stefan Cicio-Pop (1934). Dupa preluarea puterii de catre comunisti, colectiile si expozitiile de baza au fost reorganizate in spiritul noii ideologii, in 1954-1955 fiind redeschise sectia de istorie veche, “Muzeul Revolutiei de la 1848” si galeria de arta iar in 1956 expozitia de etnografie. In intervalul 1958 – 1988, au fost amenajate sectii ale muzeului in judet: Lipova (Muzeul Orașenesc - 1958), Siria (Muzeul Memorial I. Slavici si E. Montia - 1960), Savarsin (Muzeul de Arta si Etnografie – 1988) si Minis (Muzeul Viei si Vinului – 1988). Dupa o reamanajare radicala care a durat mai bine de doi ani, expozitia permanenta de arheologie si istorie din cadrul Palatului Cultural, a fost redeschisa in 1979. Galeria de arta a fost mutata intr-un nou sediu, pe care il ocupa si astazi, unde a fost vernisata in 1984. In urma schimbarilor politice din decembrie 1989, expozitiile de baza au eliberate de balastul ideologic, iar în 1992 a fost deschisa sectia de stiinte ale naturii si un an mai tarziu cea de istorie interbelica. Galeria de arta, remodelata in intregime, a fost vernisata, in forma ei actuala, in 1998. In decembrie 2004, a fost vernisata expozitia permanenta ”Arad – Decembrie 1989”. Din anul 1967 apare publicatia Ziridava care cuprinde articole si studii stiintifice, ilustrand aria de acoperire a sectiilor muzeului. Incepand din 1992 se editeaza revista Studii si Comunicari de Arta si Arhitectura, din 1995 Armonii Naturale, cuprinzand cercetari in domeniul stiintelor naturii, iar din 1999 Zarandul, revista de cercetari etnologice. Atelierul multimedia Kinema Ikon, înființat în 1970, editeaza, începând cu anul 1994, revista ntermedia, și produse hypermedia iar în anul 2003, a reprezentat România la Bienala de Artă Contemporană de la Veneția. La ora actuală, muzeul deține peste 125.000 piese și este un actor foarte activ pe scena culturală arădeana fiind un ferment în reformarea acesteia.